¿Puede curar el VIH? uno parece estar acercándose

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Si tiene alguna pregunta o inquietud médica, hable con su proveedor de atención médica. Los artículos de la Guía de salud están respaldados por investigaciones revisadas por pares e información de asociaciones médicas y agencias gubernamentales. Sin embargo, no representan un consejo, diagnóstico o tratamiento médico profesional.

Desde que apareció por primera vez el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) en la década de 1980, la gente se ha hecho una pregunta por encima de todo: ¿cuándo habrá una cura?

Para muchos, la década de 1980 fue una época terrible. En 1981 comenzaron a aparecer casos de infecciones raras y cánceres en hombres que tienen sexo con hombres (HSH) en centros urbanos de Estados Unidos. Luego pasaron dos años antes de que se determinara que fue causado por un virus que afectó el sistema inmunológico. Y tomó otros tres años para que ese virus se llamara VIH. Mientras tanto, un gran número de jóvenes que antes estaban sanos se enfermaban gravemente y morían.

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Durante varios años agronizando, no solo los medicamentos estaban fuera de su alcance, sino que no había tratamiento ni siquiera para el VIH. Muchas personas que entraron en contacto con personas VIH-positivas estaban asustadas debido a la incertidumbre acerca de cómo exactamente se propagaba el virus. E incluso cuando los proveedores de atención médica estaban dispuestos a tomar medidas, no había medicamentos antirretrovirales disponibles.

Finalmente, el 19 de marzo de 1987, la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) aprobó el fármaco AZT como tratamiento para el VIH. AZT ahora se conoce con el nombre de zidovudina, pero en ese entonces significaba azidotimidina. Algunas personas han conocido al AZT como “la droga con la que tenían que trabajar” (Garfield, 1993). Rápidamente pasó por el proceso de aprobación del fármaco después de que un ensayo de fase II mostrara que menos personas morían por AZT que por el AZT, por lo que el ensayo se detuvo y el fármaco se puso a disposición del público. Si bien no es una cura, al menos el AZT ofreció esperanza a las personas… la esperanza de que durarían lo suficiente hasta que se encontraran mejores tratamientos.

La explosión de medicamentos disponibles en los próximos años es un testimonio de la inteligencia humana. A medida que se fue descubriendo más información sobre el virus y precisamente cómo interactúa con las células y cómo se replica, se han desarrollado varios medicamentos que pueden detener el virus en casi cada paso del camino. Actualmente, hay muchos medicamentos para el VIH que generalmente se dividen en siete categorías según cómo funcionan. El régimen de tratamiento típico para una persona VIH positiva se denomina terapia antirretroviral (TAR) e implica tomar dos o tres de estos medicamentos de por vida. Aunque todavía no se equipara con la medicina, el tratamiento efectivo puede ayudar a las personas que son VIH positivas a vivir una vida casi normal con una esperanza de vida casi normal.

El tratamiento también puede ayudar a las personas a lograr un recuento de carga viral indetectable. Esto significa que los niveles de VIH en la sangre son tan bajos que las pruebas de laboratorio no pueden detectarlo. Esto es diferente de la medicina porque aún se debe cumplir con la medicación. Si una persona con una carga viral indetectable dejara de tomar medicamentos contra el VIH, el virus se multiplicaría y sería detectable volviendo a realizar la prueba.

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Una de las cosas increíbles de tener un nivel indetectable es que la evidencia muestra que se vuelve imposible transmitir el virus a través de la actividad sexual. La campaña U = U (Indetectable = Intransmisible) está difundiendo este mensaje, alentando a las personas con VIH a apegarse a la medicación y permitiéndoles llevar una vida normal. Las posibilidades de que el virus se transmita de madre a hijo durante el embarazo y la lactancia también se reducen significativamente, pero no a cero, cuando los niveles son indetectables y se sospecha que puede transmitirse al compartir agujas.

Pero la pregunta sigue siendo, ¿cuándo habrá una cura?

Bueno, para dos, la respuesta es «lo que ya pasó». En 2008, se informó que un paciente se curó del VIH en Berlín, y en 2019 se hizo un anuncio similar sobre un paciente en Londres. Estos dos son las únicas personas en la historia que han curado el virus. En buena medida, algunas personas evitan usar el término «medicina» y en su lugar mencionan que el VIH en estos pacientes ha entrado en remisión. Esto significa que el virus ya no es detectable en la sangre después de haber dejado de tomar todos los medicamentos contra el VIH durante un largo período de tiempo. (Otro, el «bebé de Mississippi», también se creía que se había curado después de recibir el VIH de su madre y recibir un tratamiento agresivo; sin embargo, el virus finalmente reapareció).

El problema es que el camino hacia la recuperación (remisión) en estos pacientes ha sido difícil y es poco probable que se repita a gran escala. Ambos pacientes fueron inicialmente diagnosticados con VIH y estaban recibiendo TARV como tratamiento. Luego, cada uno de ellos desarrolló un tipo de cáncer de la sangre: leucemia en el paciente de Berlín y leucemia en el paciente de Londres. El paciente de Berlín se sometió a quimioterapia, radiación y dos rondas de trasplante de células madre para reemplazar su médula ósea. El paciente en Londres se sometió a una quimioterapia y un trasplante similar. Posteriormente, los dos abandonaron su medicación contra el VIH y han mantenido niveles indetectables desde entonces. ¿La patada? Las células madre trasplantadas en cada uno de estos pacientes tenían una mutación llamada CCR5-delta 32, que hace que las células sean resistentes al VIH. Esta fue una buena noticia para ambos pacientes, pero el trasplante de células madre puede ser un asunto difícil (y conlleva una alta tasa de mortalidad y muchas otras complicaciones). En una era en la que el TAR hace un buen trabajo en el manejo de la infección por VIH en la mayoría de las personas, el trasplante de células madre CCR5-delta 32 probablemente no sea el medicamento contra el VIH más ampliamente aceptado que hemos estado esperando. (Cabe señalar que un paciente de Düsseldorf se sometió a un trasplante similar y puede haber sido la tercera persona en declarar «médico» o «remisión»).

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Entonces, ¿qué está por venir? ¿Están las personas VIH positivas destinadas a tomar pastillas por el resto de sus vidas o los investigadores están en el camino del descubrimiento?

Parte del problema de encontrar una cura para el VIH es cómo funciona el virus. Como retrovirus, el VIH no solo ingresa a las células infectadas, sino que transmite una copia de su código genético al código genético del huésped. Por lo tanto, es muy difícil atacar el VIH sin dañar toda la célula.

Uno de los estudios publicados más recientemente sobre el tema describe una técnica para la incorporación directa de material genético del VIH (Dash, 2019). En el estudio, los investigadores combinaron un método de administración de fármacos llamado terapia antiviral efectiva de liberación lenta (LASER ART) con una técnica de edición de genes llamada CRISPR-Cas9. El resultado fue la eliminación exitosa de fragmentos de ADN del VIH de células de ratón humano (ratones portadores de genes humanos). Si bien es probable que esta técnica aún esté años por delante de su desarrollo, ilustra una de las formas en que los investigadores están tratando actualmente de vencer al VIH.

Según Avert, una organización benéfica con sede en el Reino Unido que imagina un mundo libre de nuevas infecciones por el VIH, los posibles medicamentos adicionales para el futuro se dividen en cuatro categorías (Avert, 2019):

  1. Técnicas que matan todas las células infectadas y eliminan el virus de cualquier reservorio donde pueda estar escondido en el cuerpo.
  2. Técnicas que alteran la genética de las células inmunitarias para que no puedan ser infectadas por el virus.
  3. Técnicas que potencian el sistema inmunológico para combatir el virus.
  4. Técnicas similares a lo que sucedió con los pacientes de Berlín y Londres, reemplazando el sistema inmunológico de una persona infectada con el sistema inmunológico de un donante.

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¿Cuál de estas posibilidades (o alguna otra posibilidad que los investigadores aún no hayan considerado) finalmente ganará? Si bien es poco probable que la medicina esté disponible durante varios años, parece que al menos nos estamos acercando, y muchos confían en que ese día llegará. Hasta entonces, la buena noticia es que los medicamentos actualmente disponibles han hecho que el VIH pueda considerarse una condición crónica y que sea muy tangible para la mayoría de las personas vivir con ella.

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