Explicación de la hipoglucemia (nivel bajo de azúcar en la sangre)

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Si tiene alguna pregunta o inquietud médica, hable con su proveedor de atención médica. Los artículos de la Guía de salud están respaldados por investigaciones revisadas por pares e información de asociaciones médicas y agencias gubernamentales. Sin embargo, no representan un consejo, diagnóstico o tratamiento médico profesional.

El término «hipoglucemia» se refiere a una condición en la que los niveles de azúcar en la sangre caen por debajo del rango normal. Separemos la palabra. «Hipo-» significa menos de algo, «-glic-» proviene de la glucosa (la forma medida de azúcar en la sangre) y «-emia» se refiere a algo en la sangre. Por lo general, se habla de hipoglucemia en el contexto de la diabetes, pero algunas otras cosas también pueden causarla. Iremos a eso más tarde.

Un poco sobre el azúcar en la sangre y la regulación del azúcar en la sangre:

Todos tenemos azúcar fluyendo a través de nuestra sangre. Eso puede sonar extraño, pero el azúcar en la sangre es esencial para la vida. La forma de azúcar en la sangre se llama glucosa, por lo que los términos «niveles de azúcar en la sangre» y «niveles de glucosa en la sangre» a menudo se usan indistintamente.

La glucosa es uno de los nutrientes que nuestro cuerpo utiliza para obtener energía. Nuestros cuerpos también pueden descomponer grasas y proteínas para obtener energía, pero el método más rápido es descomponer la glucosa. Nuestro cuerpo obtiene glucosa de lo que comemos, pero eso no significa que tenga que comer azúcar pura para mantener sus niveles de glucosa. Los carbohidratos complejos (también llamados polisacáridos) son largas cadenas de moléculas de glucosa. Cada vez que comes carbohidratos, tu cuerpo los descompone en muchas piezas individuales de glucosa que ingresan al torrente sanguíneo.

Tanto los niveles bajos de azúcar en la sangre (hipoglucemia, el tema que estamos tratando aquí) como los niveles altos de azúcar en la sangre (hiperglucemia) pueden ser peligrosos. Por eso, nuestros cuerpos están diseñados para mantener los niveles de glucosa bajo control. El rango normal de azúcar en la sangre que nuestro cuerpo intenta en ayunas (sin comer ni beber durante al menos ocho horas) es de 70-99 mg/dl. Estos niveles se definen en ayunas porque los niveles de azúcar en la sangre aumentan inmediatamente después de comer (y, por lo tanto, serían difíciles de interpretar si se controlan inmediatamente después de una comida).

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Como se mencionó, las células usan la glucosa como energía. Sin embargo, cuando hay demasiada glucosa en la sangre, su cuerpo trata de almacenarla para su uso posterior. Para lograr esto, el hígado y las células musculares absorben glucosa adicional y la convierten en una molécula llamada glucógeno. El glucógeno es la forma de almacenamiento de glucosa del cuerpo, y si los niveles de glucosa caen demasiado, el glucógeno se puede volver a convertir en glucosa para elevar esos niveles nuevamente.

El azúcar en la sangre está regulado principalmente en el cuerpo por dos hormonas: el glucagón y la insulina. El glucagón es la hormona que ayuda a elevar el azúcar en la sangre. Cuando los niveles son bajos, las células alfa del páncreas liberan glucagón. Luego actúa sobre el hígado, estimulando el hígado para convertir el glucógeno nuevamente en glucosa. La insulina, por otro lado, es la hormona que ayuda a bajar el azúcar en la sangre. Cuando los niveles son altos, las células beta del páncreas liberan insulina. Luego actúa sobre las células grasas, hepáticas y musculares, alentándolas a tomar glucosa para usarla como energía o almacenarla para más adelante.

Cuando algo sale mal en todo este proceso, puede correr el riesgo de desarrollar hipoglucemia. La hipoglucemia es cuando el azúcar en sangre cae por debajo del nivel normal, lo que significa azúcar en sangre <70 mg/dL.

La hipoglucemia a menudo ocurre en personas con diabetes. Esto puede ser en diabetes mellitus tipo 1 (DM1) o diabetes mellitus tipo 2 (DM2). Sin embargo, la diabetes no es realmente la causa de los niveles bajos de glucosa en sangre: ¡es el tratamiento! Las personas con T1DM y T2DM tienen un problema con la forma en que su cuerpo produce o responde a la insulina, lo que hace que sus niveles de azúcar en la sangre sean demasiado altos. Como resultado, pueden tomar insulina como medicamento o pueden tomar otros medicamentos que estimulan al páncreas para que libere más insulina. Sin embargo, si toman demasiada insulina, demasiado de sus otros medicamentos, o si no comen lo suficiente, puede provocar hipoglucemia. Otros factores que pueden hacer que las personas con diabetes experimenten hipoglucemia son el aumento de la actividad física de lo habitual, el consumo excesivo de alcohol o la enfermedad.

Los medicamentos para la diabetes más comunes que causan hipoglucemia son:

  • Insulina
  • Sulfonilureas (p. ej., glimepirida/Amaryl, glipizida/Glucotrol, Glyburide/DiBeta)
  • Meglitinidas (p. ej., repaglinida/Prandin)

Cuando se usa en combinación con sulfonilureas, metformina, inhibidores de SGLT2 (p. ej., canagliflozina/Invokana, empagliflozina/Jardiance) y tiazolidinedionas (p. ej., pioglitazona/Actos, rosiglitazona/Avandia) también pueden provocar hipoglucemia.

Con menos frecuencia, otros medicamentos pueden tener un efecto secundario de hipoglucemia. Éstos incluyen:

  • Medicamentos antiarrítmicos (p. ej., cibenzolina, quinidina)
  • Antibióticos y medicamentos utilizados contra parásitos (p. ej., gatifloxacina, pentamidina, quinina, trimetoprima-sulfametoxazol/Bactrim)
  • Betabloqueantes (p. ej., atenolol, propanol)
  • indometacina

A veces también se encuentra que la hipoglucemia es causada por ciertas condiciones médicas. Cualquier trastorno que resulte en un aumento en la cantidad de insulina producida por el cuerpo puede provocar episodios de hipoglucemia. Esto incluye la presencia de insulinoma, un tumor productor de insulina, que tiene una condición llamada nesidioblastosis, es decir, cuando el páncreas tiene más células productoras de insulina de lo normal o contiene hiperinsulina congénita, que es una forma hereditaria de insulina alta. Las personas con enfermedad renal grave, enfermedad hepática grave o personas que beben alcohol en exceso también pueden desarrollar hipoglucemia. Finalmente, el ayuno prolongado o la inanición pueden provocar hipoglucemia cuando el cuerpo se queda sin reservas de glucógeno y ya no puede mantener los niveles de glucosa. Esto sería raro, sin embargo.

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¿Cuáles son los signos y síntomas de la hipoglucemia?

Los síntomas de la hipoglucemia pueden ser leves al principio. Sin embargo, si la hipoglucemia prolongada ocurre o empeora, rápidamente puede volverse peligrosa e incluso poner en peligro la vida. Si bien muchas personas con diabetes a menudo se preocupan de que el nivel de azúcar en la sangre suba demasiado, un nivel de azúcar en la sangre demasiado bajo puede ser una emergencia aún mayor.

Los síntomas iniciales de hipoglucemia incluyen, pero no se limitan a:

  • Ansiedad
  • Mareo
  • Cansancio
  • Dolor de cabeza
  • Latidos cardíacos irregulares o palpitaciones (latidos cardíacos rápidos que se sienten como enrojecimiento)
  • Inestabilidad
  • Transpiración

Los síntomas de hipoglucemia severa incluyen:

  • Cambios en la visión
  • Confusión
  • multitud de palabras
  • convulsiones
  • Pérdida de consciencia
  • Muerte

Una condición preocupante que les puede ocurrir a quienes experimentan un episodio de hipoglucemia es la «hipoglucemia». La hipoglucemia ignorante es un estado en el que una persona se vuelve hipoglucémica, pero no siente los síntomas típicos asociados con ella.

Por lo general, cuando los niveles de azúcar en la sangre caen, el cuerpo secreta glucagón y la hormona del estrés epinefrina (también conocida como adrenalina), que te alerta de que algo anda mal. Sin embargo, algunas personas no tienen estas señales de advertencia, no se dan cuenta de que tienen hipoglucemia, por lo que no se automedican, lo que puede ser muy peligroso.

El desconocimiento de la hipoglucemia ocurre con mayor frecuencia en personas con episodios frecuentes de hipoglucemia, personas que han tenido diabetes durante mucho tiempo, personas que tienen un control estricto de su azúcar en la sangre o personas con neuropatía autonómica diabética, que causa daño a ciertos nervios. Un artículo estima que el 40% de las personas con DM1 tienen desconocimiento de la hipoglucemia (Martín-Timón, 2015).

Dado que no hay síntomas, las personas con hipoglucemia inconsciente deben controlar su nivel de azúcar en la sangre con más frecuencia o deben usar un control constante de la glucosa. Según la Asociación Estadounidense de Diabetes, el desconocimiento de la hipoglucemia puede revertirse teniendo un objetivo de azúcar en sangre más alto y evitando los episodios de hipoglucemia durante varias semanas.

Es crucial identificar los episodios de hipoglucemia y tratarlos rápidamente. La hipoglucemia puede ser una emergencia fatal, sin una intervención inmediata. Por lo tanto, el tratamiento de la hipoglucemia depende de cualquier cosa que pueda elevar efectivamente el nivel de azúcar en la sangre en un corto período de tiempo.

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Las personas con riesgo de hipoglucemia, incluidas aquellas que toman insulina u otros medicamentos que inducen la hipoglucemia, deben controlar regularmente su nivel de azúcar en la sangre con un monitor de glucosa y tomar bocadillos o bebidas azucaradas (por ejemplo, jugos) para tenerlos a mano en todo momento. A los primeros signos de hipoglucemia, deben comer este refrigerio y luego volver a controlar su nivel de azúcar en la sangre para ver si ha vuelto a la normalidad.

Otros artículos que se pueden tener a mano incluyen tabletas de glucosa, gel de glucosa e inyecciones de glucosa. Los familiares u otros amigos cercanos deben recibir capacitación sobre cómo administrar estas intervenciones en caso de una emergencia.

Si la hipoglucemia es grave o no mejora con el tratamiento, llame al 9-1-1, ya que se requiere tratamiento inmediato.

La hipoglucemia posprandial a veces también se denomina hipoglucemia reactiva, lo que significa hipoglucemia que ocurre después de comer. Por definición, la hipoglucemia ocurre dentro de las cuatro horas posteriores a una comida.

La hipoglucemia reactiva generalmente tiene sus propias causas y el tratamiento de la hipoglucemia reactiva tiene como objetivo abordar la causa específica. Estos incluyen insulinoma, otros problemas pancreáticos, o pueden ocurrir en personas con antecedentes de bypass gástrico en Y de Roux.

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