Cómo el estrés crónico puede afectar la salud del corazón

  1. Cómo el estrés crónico afecta la salud del corazón
  2. Cómo manejar el estrés

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Si tiene alguna pregunta o inquietud médica, hable con su proveedor de atención médica. Los artículos de la Guía de salud están respaldados por investigaciones revisadas por pares e información de asociaciones médicas y agencias gubernamentales. Sin embargo, no representan un consejo, diagnóstico o tratamiento médico profesional.

El estrés afecta a todos de manera diferente, pero todos lo experimentan en algún momento de sus vidas. El estrés puede ser una respuesta a situaciones de la vida, como un nuevo trabajo, nuevas responsabilidades o quizás dificultades financieras.

A veces, el estrés emocional puede ser positivo, como el estrés que te obliga a aprobar un examen o llegar a una fecha límite. Otras veces, puede ser perjudicial, especialmente si se trata de situaciones estresantes durante mucho tiempo, como un entorno laboral exigente o situaciones familiares. Es este estrés crónico el que puede ser más dañino para su salud. ¿Por qué? Se trata de cómo su cuerpo responde físicamente al estrés.

Cuando estás bajo estrés, el cuerpo actúa en lo que se conoce como la respuesta de «lucha o huida». Parte de esta respuesta es la liberación de cortisol, también conocida como la hormona del estrés. Cuando se activa una lucha o huida, el cerebro estimula la liberación de cortisol de las glándulas suprarrenales. El cortisol se propaga por todo el cuerpo e interrumpe muchos procesos diferentes, incluidos los sistemas inmunológico, digestivo y cardiovascular. El cortisol también eleva los niveles de glucosa en sangre.

La respuesta del cortisol es una reacción a corto plazo al estrés agudo. Cuando está bajo estrés crónico, el cuerpo a veces tiene dificultades para volver a la normalidad y la respuesta de lucha o huida continúa. Esta reacción crónica al estrés puede provocar problemas de salud como presión arterial alta y aumento del ritmo cardíaco, lo que hace que el corazón trabaje más y aumenta el riesgo de enfermedades cardíacas. El estrés crónico puede contribuir a otros problemas de salud, entre ellos:

  • Reducción de la capacidad para combatir infecciones.
  • Problemas digestivos como malestar estomacal y acidez estomacal
  • Problemas para dormir
  • Impulso sexual reducido
  • Salud mental general reducida

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Si bien se necesita más investigación para explicar definitivamente el vínculo entre el estrés y las enfermedades cardiovasculares, varios estudios han demostrado que el estrés puede afectar la salud del corazón.

Un estudio analizó más de 11,000 casos de personas que sufrieron su primer ataque al corazón para ver qué factores de riesgo jugaron un papel (Rosengren, 2004). Los investigadores encontraron que los eventos estresantes de la vida (como un divorcio, una enfermedad importante o la muerte de un ser querido) habían ocurrido con más frecuencia en el año anterior entre las personas con ataques cardíacos que entre las personas sin convulsiones. Esto indica que el estrés psicológico puede aumentar el riesgo de ataques cardíacos.

Más investigaciones sugieren un vínculo entre el estrés y la aterosclerosis, un factor de riesgo importante para la enfermedad cardíaca. La aterosclerosis es la acumulación de placas en las paredes de los vasos sanguíneos que sostienen el corazón. A medida que las placas se vuelven más gruesas, pueden romperse (lo que lleva a un ataque al corazón) o estrechamiento progresivo de los vasos sanguíneos, lo que lleva a una enfermedad de las arterias coronarias. Otro estudio analizó a más de 17 000 mujeres profesionales de la salud y encontró que las mujeres con estrés relacionado con el trabajo muy estresante, incluida la enfermedad de las arterias coronarias y los ataques cardíacos, tienen un 40 % más de riesgo de enfermedad cardíaca que aquellas que han trabajado en situaciones menos estresantes (Slopin , 2012).

Finalmente, una investigación de la Facultad de Medicina de Harvard analizó a los médicos residentes que trabajaban en la unidad de cuidados intensivos, lo que provoca la rotación de estrés durante la residencia. Los investigadores midieron su recuento de glóbulos blancos (un marcador de inflamación) durante la rotación. En comparación con cuando los residentes estaban fuera de servicio, su recuento de glóbulos blancos fue mayor durante la rotación de estrés. La inflamación y los glóbulos blancos contribuyen al desarrollo de aterosclerosis y enfermedades cardíacas, lo que sugiere que el estrés también puede aumentar el riesgo de enfermedades cardiovasculares (Heidt, 2014).

Hay varias teorías que explican cómo el estrés puede afectar la salud del corazón. La activación de lucha o la respuesta de huida (también conocida como sistema nervioso simpático) provoca un aumento de la presión arterial y la frecuencia cardíaca. Ambos factores están asociados con enfermedades del corazón. A medida que aumentan la presión arterial y la frecuencia cardíaca, el corazón tiene que trabajar más para obtener el oxígeno que necesita. Esto ejerce presión sobre el corazón, lo que puede conducir a problemas adicionales. La estimulación a largo plazo del sistema nervioso simpático por el estrés crónico puede aumentar el riesgo de desarrollar ritmos cardíacos anormales, lo que puede poner en peligro la vida.

Otra forma en que el estrés puede afectar la salud del corazón es cómo respondemos a él. Muchas personas responden al estrés con hábitos poco saludables, como comer en exceso, aumentar el consumo de alcohol o drogas, o falta de ejercicio, lo que en realidad aumenta el riesgo de enfermedades cardíacas. Estos comportamientos pueden aumentar la presión arterial alta, el colesterol alto y el riesgo general de enfermedad cardíaca, según la Asociación Estadounidense del Corazón (AHA, 2014).

Cómo aliviar el estrés: consejos y técnicas comprobadas

Es casi imposible llevar una vida libre de estrés. Sin embargo, hay muchas tácticas que puede tomar para ayudar con el manejo del estrés. Por ejemplo, concéntrese en los aspectos de su vida que puede controlar y cambiar: se ha descubierto que el estrés se reduce. Otros métodos recomendados para lidiar con el estrés incluyen (NIMH, nd):

  • Aumenta tu actividad física
  • Coma una dieta saludable
  • Pruebe una actividad relajante como la meditación, el yoga y los ejercicios de respiración.
  • Identifique los aspectos de su vida que están bajo su control, como lo que necesita hacer ahora y lo que puede esperar. Aprende a no decirlo si sientes que hay demasiado en tu plato
  • Programe tiempo para usted mismo, para dedicarse a pasatiempos, leer un buen libro o concentrarse en usted mismo por un tiempo
  • Tenga un sistema de apoyo: los amigos, la familia, la comunidad, la organización religiosa y otros pueden ser una fuente de ayuda y apoyo cuando esté estresado.
  • Obtenga ayuda profesional si siente que no puede manejar su estrés crónico por su cuenta

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