Alergias en adultos: ¿se pueden tener alergias a cualquier edad?

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Si tiene alguna pregunta o inquietud médica, hable con su proveedor de atención médica. Los artículos de la Guía de salud están respaldados por investigaciones revisadas por pares e información de asociaciones médicas y agencias gubernamentales. Sin embargo, no representan un consejo, diagnóstico o tratamiento médico profesional.

Ha estado libre de resfriado y estornudos durante años. A pesar de que todos los años tus amigos se quejan de tener los ojos descalzos y la garganta áspera, te las has arreglado para patinar, temporada tras temporada, sin problemas.

Pero de repente, un día de primavera, te despiertas con un resfriado, pero no puedes deshacerte por completo de los síntomas. ¿Pueden ser alergias? ¿A tu edad? Resulta que, si bien la mayoría de las alergias se desarrollan durante la niñez, hay muchas razones por las que puede notar nuevos síntomas y problemas hasta bien entrada la edad adulta.

Hablamos con el experto en alergias David W. Rosenthal, DO, Ph.D., sobre las alergias en adultos, incluidos los desencadenantes y los tratamientos. El Dr. es un médico tratante. Rosenthal en la División de Alergia/Inmunología de Northwell Health Physician Partners en Great Neck, Nueva York.

Según el Dr. Rosenthal, “Puedes tener alergias como adulto, incluso por cosas que no te molestaban cuando eras más joven. La mayoría de las veces, tienes alergias a los desencadenantes ambientales, como perros y gatos, cucarachas, polen, pastos, árboles y malezas».

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Encontrar el tratamiento adecuado para la alergia no debería ser un juego de medidas. Hable con un proveedor de atención médica.

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Si bien es posible que haya escuchado mucho sobre las alergias y visto muchos comerciales de televisión que alivian los síntomas, es posible que no comprenda qué son y cómo funcionan. La alergia es básicamente una forma en que su cuerpo lo protege de un invasor. Pero al tratar de mantenerlo a salvo de daños, su sistema inmunológico se ha excedido. Cuando tu cuerpo se da cuenta de algo nuevo en el medio ambiente, pasas por una sensibilización.

La sensibilización significa que su sistema inmunitario trata de determinar si lo que acaba de sucederle es una amenaza para su bienestar. Si determina que la respuesta es sí, piensa que la sustancia es un alérgeno y comienza a producir proteínas llamadas anticuerpos para combatirlo, llamadas inmunoglobulina E o IgE.

El problema es que cuando su sistema inmunológico comienza a producir IgE para combatir los alérgenos (a menudo inofensivos), su cuerpo comienza a sufrir signos y síntomas de una reacción alérgica. Las reacciones alérgicas se ven y se sienten de manera diferente entre las personas y entre las alergias. Los síntomas pueden variar desde leves (estornudos y picazón) hasta potencialmente mortales (anafilaxia, emergencias médicas que involucran todo, desde hinchazón de la garganta y la lengua hasta caídas peligrosas de la presión arterial).

Las personas pueden ser alérgicas a casi cualquier cosa, incluidos varios tipos de alimentos, picaduras de insectos, medicamentos, caspa de mascotas y muchos más. La rinitis alérgica, también conocida como “fiebre del heno”, es un tipo común de alergia que afecta hasta al 30 % de los niños y adultos estadounidenses (Akhouri, 2021).

Los síntomas comunes de la rinitis alérgica incluyen estornudos, secreción nasal, picazón en los ojos, hormigueo en la boca, picazón en la piel, congestión nasal y fatiga. Los desencadenantes comunes de la rinitis alérgica incluyen polen de hierba, árboles y malezas, caspa de mascotas, polvo, moho, humo de cigarrillo, perfumes y muchos más.

Muchas personas se ven afectadas por alergias a los alimentos y, a menudo, son inducidas por cosas como la leche, los huevos, el pescado o los mariscos, los cacahuetes, los frutos secos, la soja y el trigo.

Según el Dr. Rosenthal:

“Las personas desarrollan alergias a diferentes edades, que a menudo ocurren en la primera infancia, la adolescencia y al entrar en los 40 años. También puede tener ciertas alergias que empeoran o mejoran con el tiempo. No está claro por qué sucede esto, simplemente porque no sabemos por qué una persona tendrá alergias y otra no. Los seres humanos desarrollan alergias debido a interacciones extraambientales de gen a gen. Eso significa que tenemos ciertos genes heredados que te hacen susceptible a las alergias, pero la exposición a los alérgenos en el ambiente también determina si eres alérgico”.

Así que los adultos no tienen una sola razón para desarrollar alergias. Los expertos saben que nuestros genes juegan un papel importante. La investigación ha demostrado que las enfermedades alérgicas se desarrollan debido a la interacción entre el ADN y los factores ambientales. Algunos estudios han demostrado que los genes contribuyen en más del 50% al desarrollo de condiciones alérgicas (Jenerowicz, 2012). Y la investigación ha demostrado que un niño con un padre o un hermano que tiene alergia al maní tiene siete veces más probabilidades de desarrollar una alergia al maní que alguien que no tiene esa conexión familiar (du Toit, 2016).

Para la fiebre del heno, algunos desencadenantes ambientales nuevos pueden compensar los síntomas. Por ejemplo, puede tener nuevos síntomas alérgicos si se muda a un lugar nuevo como adulto y está expuesto a diferentes tipos de polen o hierba. Si nunca ha tenido una mascota y decide tener una como adulto, es posible que de repente descubra que es alérgico a la caspa de las mascotas. Otras causas ambientales como ciertos perfumes, el humo del cigarrillo, la contaminación del aire y más pueden desencadenar alergias que nunca supo que podría tener si nunca ha pasado mucho tiempo con ellos.

Las alergias a los alimentos a menudo ocurren en los niños, y las alergias a los alimentos aumentan con la edad. Sin embargo, para algunas personas, las alergias alimentarias pueden durar toda la vida. Según investigaciones recientes, un número cada vez mayor de adultos desarrollan alergias alimentarias más adelante en la vida (Gupta, 2019)

Hay dos tipos principales de alergias en adultos: la rinitis alérgica y las alergias alimentarias.

Según el Dr. Rosenthal, es bastante común tener rinitis alérgica o alergias estacionales en la edad adulta, especialmente cuando las personas se mudan a una nueva área. “Lo que suele pasar es que las primeras temporadas que estás en el lugar, tus alergias no son tan malas. Sin embargo, después de pasar dos o tres temporadas allí, sueles tener más alergias. Una forma sencilla de pensar en ello es un balde: comienzas a llenar un balde con agua y lleva tiempo que el balde se llene en exceso. Esto se llama sensibilización: su cuerpo necesita ser sensible a estos alérgenos antes de que pueda comenzar a desarrollar síntomas».

Tener muchas menos alergias alimentarias en la edad adulta. Es mucho más típico desarrollarlos en la infancia y mantenerlos. Ciertas alergias alimentarias, como las alergias al maní, no desaparecen fácilmente. Pero es extremadamente raro que alguien que ha sufrido de maní desarrolle repentinamente una alergia severa al maní cuando sea adulto.

Un estudio reciente preguntó a más de 40 000 adultos estadounidenses sobre sus alergias alimentarias. Señaló que casi el 11% eran alérgicos a los alimentos en el momento de la encuesta. Es de destacar que casi la mitad de los que informaron alergias alimentarias no tenían al menos una alergia alimentaria que no comenzara hasta la edad adulta (Gupta, 2019).

Las alergias alimentarias más comunes que comienzan en los adultos son las alergias a los mariscos, los frutos secos y los peces. Sin embargo, los estudios muestran que puede desarrollar alergias alimentarias de inicio en adultos para todos los principales grupos de alérgenos alimentarios (Kamdar, 2015).

Mucha gente piensa que cualquier reacción a los alimentos es una alergia. Eso no es del todo exacto. Hay muchos tipos diferentes de reacciones que puede tener. Algunas personas experimentan un ligero malestar estomacal debido a la intolerancia a la lactosa o al gluten. Si bien esto puede ser sensibilizado, de ninguna manera es una alergia, ya que afecta diferentes partes del sistema inmunológico.

Los síntomas comunes de las alergias estacionales en adultos pueden simular el «resfriado común» e incluyen (Akhouri, 2021):

  • Estornudos o secreción nasal
  • Goteo posparto frecuente o carraspeo
  • Congestión de la congestión nasal, del oído o de los senos paranasales
  • Ojos llorosos o con picazón
  • Picazón en la garganta
  • Círculos oscuros debajo de los ojos (ojeras alérgicas)

Alergias estacionales: cómo prevenir, ver y tratar los síntomas

Los síntomas de una alergia alimentaria en adultos pueden ser graves y pueden incluir (ACAAI, nd):

  • Urticaria
  • problemas respiratorios
  • tos
  • Garganta apretada / superficial
  • Hinchazón de la lengua
  • Mareo
  • Vómitos/calambres estomacales

Busque atención médica inmediata si experimenta síntomas graves que causan hinchazón o afectan su capacidad para respirar.

Si crees que puedes tener una alergia, lo mejor es acudir a un profesional para un diagnóstico definitivo. Un proveedor de atención médica o un alergólogo puede realizar varias pruebas para confirmar su alergia y ayudarlo a elaborar un plan para prevenir y tratar los síntomas.

Su proveedor de atención médica puede diagnosticar sus alergias basándose únicamente en los síntomas. Si tiene síntomas normales de alergia estacional, como estornudos o secreción nasal en ciertas épocas del año, esta información puede ser suficiente. Sin embargo, en algunos casos, los proveedores de atención médica prescriben otras pruebas de diagnóstico, como una prueba cutánea, para ayudar a determinar qué alérgeno está causando la reacción. Los alergólogos y otros proveedores también pueden recomendar análisis de sangre o varios tipos de análisis de laboratorio para confirmar alergias específicas.

Según el Dr. Rosenthal, existen tres formas principales de tratar las alergias.

Es la primera forma de evitar el alérgeno; esto puede evitar que comiencen las reacciones alérgicas. La evitación se trata de hacer todo lo posible para evitar los desencadenantes con la mayor frecuencia posible. Esto puede implicar permanecer en el interior durante el día si el polen elimina sus síntomas o logra evitar ciertos alimentos.

El segundo paso es tratar sus síntomas con medicamentos. Si sus síntomas son leves y lo suficientemente leves, es posible que pueda tratarlos con un medicamento de venta libre como un antihistamínico. Hay muchos antihistamínicos de venta libre disponibles, pero si sus síntomas son graves, su proveedor de atención médica puede recetarle algo más fuerte. Docenas de antihistamínicos de acción prolongada suelen ser muy efectivos para tratar los síntomas y no te cansan (Akhouri, 2021).

Tratamiento de los síntomas de la alergia estacional: medicamentos que ayudan

La tercera opción es ver a un alergólogo para las vacunas antialérgicas (también conocidas como desensibilización de alérgenos). Por lo general, permanece en ese tratamiento durante tres o cinco años. Si sus síntomas no se controlan con medicamentos, el siguiente paso es buscar un alergólogo para que le realice pruebas de alergia y vacunas contra la alergia. Las gotas orales para la alergia son un tipo más nuevo de desensibilización de alérgenos que las personas pueden probar para ciertos alérgenos (Nurmatov, 2017).

Si su alergia es potencialmente mortal, es posible que deba llevar consigo un medicamento especial llamado epinefrina (EpiPen). Si experimenta anafilaxia, puede salvar su vida inyectándose una dosis de epinefrina inmediatamente.

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